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L'esclavage : ce qu'on ne nous a pas appris

Ph4:13 2d

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Quatre cents ans après que les Africains réduits en esclavage ont été amenés pour la première fois en Virginie, la plupart des Méricains ne connaissent toujours pas toute l'histoire de l'esclavage.

En 1619, un navire négrier portugais, le São João Bautista, a traversé l'océan Atlantique avec une coque remplie de cargaison humaine: des Africains captifs d'Angola, dans le sud-ouest de l'Afrique. Les hommes, les femmes et les enfants, probablement originaires des royaumes de Ndongo et Kongo, ont enduré l'horrible voyage, à destination d'une vie d'esclavage au Mexique. Près de la moitié des captifs étaient morts au moment où le navire a été saisi par deux navires pirates anglais; les Africains restants ont été emmenés à Point Comfort, un port près de Jamestown, la capitale de la colonie anglaise de Virginie, que la Virginia Company de Londres avait établie 12 ans plus tôt. Le colon John Rolfe écrivit à Sir Edwin Sandys, de la Virginia Company, qu'en août 1619, un «homme de guerre hollandais» arriva dans la colonie et «n'apporta rien d'autre que 20 et étranges nègres, que le gouverneur et le marchand du Cap achetèrent pour vivres." Les Africains ont très probablement été mis au travail dans les champs de tabac récemment établis dans la région.

Le travail forcé n'était pas rare - les Africains et les Européens échangeaient des biens et des personnes à travers la Méditerranée depuis des siècles - mais l'esclavage n'était pas basé sur la race. La traite négrière transatlantique, qui a commencé dès le XVe siècle, a introduit un système d'esclavage qui a été commercialisé, racialisé et hérité. Les esclaves n'étaient pas du tout considérés comme des personnes, mais comme des marchandises à acheter, vendre et exploiter. Bien que des personnes d'ascendance africaine - libres et asservies - soient présentes en Amérique du Nord dès les années 1500, la vente des «20 et quelques» Africains a ouvert la voie à ce qui allait devenir l'esclavage aux États-Unis.


Esclavage, pouvoir et coût humain

1455 - 1775

Au XVe siècle, l'Église catholique romaine divisa le monde en deux, accordant au Portugal le monopole du commerce en Afrique de l'Ouest et en Espagne le droit de coloniser le Nouveau Monde dans sa quête de terres et d'or. Le pape Nicolas V a soutenu les efforts portugais et a publié le Romanus Pontifex de 1455, qui affirmait les droits exclusifs du Portugal sur les territoires qu'il revendiquait le long de la côte ouest-africaine et le commerce de ces régions. Il accordait le droit d'envahir, de piller et de «réduire leurs personnes à l'esclavage perpétuel». La reine Isabelle a investi dans l'exploration de Christophe Colomb pour augmenter sa richesse et a finalement rejeté l'esclavage des Amérindiens, affirmant qu'ils étaient des sujets espagnols. L'Espagne a établi un asiento, ou contrat, qui autorisait l'expédition directe d'Africains captifs à des fins de commerce comme produits humains dans les colonies espagnoles des Amériques. Finalement, d'autres États-nations européens - les Pays-Bas, la France, le Danemark et l'Angleterre - à la recherche d'un pouvoir économique et géopolitique similaire se sont joints au commerce, échangeant des biens et des personnes avec des dirigeants le long de la côte ouest-africaine, qui dirigeaient des sociétés autonomes connues pour leur minéral. terres riches et richesse en or et autres biens commerciaux. Ils ont concouru pour sécuriser l'asiento et coloniser le Nouveau Monde. Grâce à ces efforts, une nouvelle forme d'esclavage a vu le jour. Elle a été approuvée par les États-nations européens et fondée sur la race, et elle a abouti à la plus grande migration forcée au monde: quelque 12,5 millions d'hommes, de femmes et d'enfants d'ascendance africaine ont été contraints à la traite transatlantique des esclaves. La vente de leurs corps et le produit de leur travail ont fait naître le monde atlantique, y compris l'Amérique du Nord coloniale. Dans les colonies, le statut commençait à être défini par la race et la classe, et que ce soit par la coutume, la jurisprudence ou la loi, la liberté était limitée pour maintenir l'entreprise de l'esclavage et assurer le pouvoir.

La Reine Nzinga

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Lithographie coloriée à la main par Achille Devéria, 1830

En 1624, après la mort de son frère, Ana Njinga prit le contrôle du royaume de Ndongo, dans l'actuel Angola. À l'époque, les Portugais tentaient de coloniser Ndongo et le territoire voisin en partie pour acquérir plus de personnes pour sa traite des esclaves, et après deux ans en tant que dirigeant, Njinga a été contraint de fuir face à l'attaque portugaise. Finalement, cependant, elle a conquis un royaume voisin appelé Matamba. Njinga a continué à se battre férocement contre les forces portugaises dans la région pendant de nombreuses années, et elle a ensuite fourni un abri aux esclaves en fuite. Au moment de la mort de Njinga en 1663, elle avait fait la paix avec le Portugal et Matamba faisait du commerce avec lui sur un pied d’égalité économique. En 2002, une statue de Njinga a été dévoilée à Luanda, la capitale de l'Angola, où elle est présentée comme un emblème de résistance et de courage.

Moyens de contrôle

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Droite: Un bloc de ballast en fer utilisé pour contrebalancer le poids des esclaves à bord du navire négrier São José Paquete Africa, qui a quitté le Mozambique en 1794 et a coulé près de l'actuel Cap, en Afrique du Sud. À gauche: les chaînes de fer d’un enfant, avant 1860.

«Le fer est entré dans nos âmes», a déploré un ancien esclave du nom de César, en se souvenant des chaînes qu'il avait dû porter lors de son passage forcé de son domicile en Afrique au Nouveau Monde. Utilisé comme attaches autour des bras et des jambes, le gros métal a coupé la peau des Africains captifs pendant les nombreux mois qu’ils ont passés en mer. Les enfants représentaient environ 26 pour cent des captifs. Parce que les gouvernements déterminaient par tonne le nombre de personnes pouvant être installées sur un bateau négrier, les esclavagistes considéraient les enfants comme particulièrement avantageux: ils pouvaient remplir les petits espaces du bateau, permettant ainsi plus de capital humain dans la soute. Les Africains étaient entassés dans des navires sans savoir où ils allaient ou s'ils allaient être relâchés. Cette migration forcée est connue sous le nom de passage du Milieu. Comme Olaudah Equiano, l’auteur autrefois asservi, se souvenait: «Je fus bientôt abattu sous les ponts, et là, j’ai reçu dans mes narines une salutation telle que je n’en avais jamais fait l'expérience de ma vie: de sorte que, avec la répugnance de la puanteur, et pleurant ensemble, je suis devenu si malade et si bas que je n'ai pas pu manger, et je n'avais pas la moindre envie de goûter quoi que ce soit. Je souhaitais maintenant que le dernier ami, la mort, me soulage. La surchauffe, la soif, la famine et la violence étaient courantes à bord des navires négriers, et environ 15% de la population asservie de chaque navire mourut avant d’atteindre la terre ferme. Les tentatives de suicide étaient si fréquentes que de nombreux capitaines plaçaient des filets autour de leurs navires pour éviter la perte de cargaison humaine et donc le profit; Les membres de l'équipage blanc de la classe ouvrière se sont également suicidés ou se sont enfuis au port pour échapper à la brutalité. Les esclaves n'acceptaient pas docilement leur sort. Environ un navire d'esclaves sur 10 a connu une résistance, allant du défi individuel (comme refuser de manger ou sauter par-dessus bord) à la mutinerie à part entière.

... À SUIVRE

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